Corales Amazónicos – Ecología

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Los arrecifes de coral son ecosistemas marinos formados por la acumulación de esqueletos de corales calcáreos, que albergan una biodiversidad muy rica, que incluye algas y diversos animales, entre ellos esponjas, peces, crustáceos, equinodermos, etc. Generalmente, los arrecifes se encuentran en aguas claras, bien iluminadas, poco profundas y cálidas. Sin embargo, en la década de 2010 se descubrió un extenso arrecife de coral en un lugar totalmente inesperado para albergar este tipo de ecosistema.

Los corales amazónicos, como se los conoció, se encuentran cerca de la desembocadura del río Amazonas, donde este río, el más grande del mundo, desemboca en el océano Atlántico. Lo que hace que la región sea tan poco probable para la existencia de arrecifes de coral son las aguas turbias, con poca luz, debido a la gran cantidad de sedimentos y materia orgánica que trae el río.

La sospecha de que pudiera haber un arrecife escondido bajo las turbias aguas que el río Amazonas arroja al océano Atlántico ya existía, pues en la región ya se habían recolectado peces y esponjas características de estos ambientes en la década de 1970. Sin embargo, aun así, la región permaneció durante mucho tiempo, tiempo “olvidado”.

En 2012 se realizó un nuevo crucero científico en la región, pero su enfoque no estaba en la búsqueda de corales. Aún así, los investigadores lograron recolectar algunos organismos que dieron pistas importantes sobre la existencia del nuevo arrecife, pero aún insuficientes para «golpear el martillo». Además de otros animales típicos de los arrecifes, también recolectaron algunos corales, que son precisamente los organismos que forman la estructura de los arrecifes.

La confirmación llegó recién en 2014, cuando se realizó una nueva expedición enfocada exclusivamente en la búsqueda de corales, que resultó en la recolección de varias especies de arrecifes. Los hallazgos de la expedición se publicaron en 2016 en un artículo de la revista científica Science Advances. A pesar de que fue descubierto tan recientemente y solo se ha explorado una pequeña porción (5%) de toda su área de distribución, los científicos ya han catalogado 40 especies de corales, 60 especies de esponjas -de las cuales 29 son potencialmente nuevas-, 73 especies de peces ., así como langostas, estrellas de mar, etc.

A principios de 2017, Greenpeace llevó el Esperanza, su barco más grande, equipado con un submarino, a la región para capturar las primeras fotos submarinas del arrecife recién descubierto, momento en el que los corales amazónicos atrajeron la atención de los medios. Según las imágenes obtenidas, los científicos estiman que el arrecife es incluso más grande de lo que se creía.

Los corales de la Amazonía son un ambiente totalmente nuevo para el conocimiento humano, con grandes posibilidades de albergar nuevas especies. Sin embargo, ya están amenazados por el interés de algunas empresas en explorar en busca de petróleo en la región, lo que podría tener graves consecuencias para este ecosistema. Según Greenpeace, los estudios de impacto ambiental presentados por empresas interesadas en la exploración petrolera están llenos de fallas, limitaciones e inconsistencias técnicas. Por eso, la organización creó una gran campaña llamada “Defendamos los Corales del Amazonas” para presionar a las empresas a cancelar sus planes de exploración petrolera en la desembocadura del Amazonas.

Referencias:

Corales amazónicos: “cada inmersión es un destello”. Paz verde. Consultado el: 09/2018.

Esteves, B. El arrecife que nadie ha visto. Piauí. 2016

Greenpeace Brasil. Amazonía de aguas profundas: cómo el petróleo amenaza a los corales amazónicos. 2017.

Moura, R. et al. Un extenso sistema de arrecifes en la desembocadura del río Amazonas. Avances de la ciencia. 2016

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