Evaporación – Física –

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¿Qué tienen en común el agua hirviendo en la olla y la ropa que se seca en el tendedero? En ambos casos, el agua está experimentando una transformación física llamada vaporización, que es el cambio en el estado físico del agua de un líquido a un gas. Aunque los dos son un ejemplo de vaporización, a cada uno se le da un nombre diferente, ya que son muy diferentes. En el caso de que la ropa se seque en el tendedero, tenemos lo que llamamos evaporación.

La ropa se seca debido al proceso de evaporación natural del agua. Foto: Michael Gäbler / vía Wikimedia Commons / CC-BY-SA 3.0

La evaporación, como ya se dijo, es un caso particular de vaporización y, aunque es una transformación endotérmica (que absorbe calor), no necesita alcanzar la temperatura de ebullición del compuesto para que ocurra. Después de todo, si nuestra ropa en el tendedero estuviera a 100 ° C (temperatura del agua hirviendo, a 1 atm de presión), lavar la ropa se convertiría en una actividad muy peligrosa.

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Es un error decir que los gases de las sustancias solo aparecen después de que sus líquidos alcanzan su punto de ebullición. Los compuestos se encuentran en un estado constante de evaporación y condensación cerca de sus superficies, donde las moléculas más energéticas pueden escapar del líquido y formar gases, si solo tienen suficiente energía para vencer la fuerza cohesiva aplicada por la tensión superficial del líquido. Esto es posible porque en realidad las partículas de una sustancia no son todas de la misma energía cinética, cada una está a una cierta velocidad, algunas más rápidas, otras más lentas.

A los líquidos que tienen alta presión de vapor les resultará más fácil evaporarse, ya que superarán la presión atmosférica más rápidamente, esta facilidad se llama volatilidad. Por ejemplo, si comparamos el alcohol etílico con el agua, es posible notar que el alcohol se evapora más rápidamente, ya que tiene una presión de vapor más alta, por lo que podemos decir que es más volátil que el agua.

Aunque la evaporación siempre está ocurriendo, algunos factores influyen en la velocidad de evaporación de los líquidos, tales como:

  • Temperatura. Como la transformación es endotérmica, cuanto más caliente esté el líquido, más rápido se evaporará, incluso sin llegar a su punto de ebullición.
  • Presión. La evaporación será más rápida cuanto menos presión se ejerza sobre la superficie del líquido, ya que dificulta el escape de las moléculas.
  • Fuerzas intermoleculares. Si las fuerzas intermoleculares dentro del líquido son muy fuertes, habrá una mayor fuerza de cohesión entre sus partículas y, por tanto, será más difícil evaporarlo.
  • La concentración de la sustancia que se evapora en el aire. Cuanto mayor sea la cantidad de sustancia que se evapora en el aire, más lenta será la evaporación.
  • La concentración de otras sustancias en el aire. La evaporación puede ser desfavorable si hay una gran cantidad de otras sustancias en el aire, ya que está muy saturado.
  • Superficie de contacto. Cuanto mayor sea la superficie de contacto, más rápido se evaporará el líquido, ya que habrá más partículas que puedan escapar a la superficie por unidad de volumen.
  • Flujo de aire. Si pasa aire fresco a través de la sustancia, el aire menos saturado estará en contacto con el líquido, favoreciendo la evaporación. Además, las partículas en movimiento en el aire pueden proporcionar energía a las partículas en el líquido, que, con más energía, pueden escapar de la superficie. Es por eso que la ropa se seca incluso en días fríos y soleados, siempre que haya aire seco fluyendo a través de ella.
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