Gnetophytes (División Gnetophyta) – Plantas

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A gnetofitasda División gnetofita, pertenecen al grupo de las gimnospermas. Las gimnospermas son plantas vasculares que tienen semillas, pero las flores y los frutos no están presentes. Representan un importante avance evolutivo, ya que fueron las primeras plantas en producir una estructura protectora para el embrión (la semilla), además de no depender directamente del agua para su reproducción.

Hay alrededor de 70 especies pertenecientes a los gnetofitos, que comprenden solo tres géneros: Gnetum, efedra y Welwitschia. Gnetum se encuentran en los bosques tropicales y subtropicales, estando formados por árboles o enredaderas con hojas grandes y coriáceas, mostrando similitudes con las dicotiledóneas (Figura 1). Sus semillas son carnosas y, junto con las hojas, se utilizan en la cocina (Figura 1B). Además, presentan varios compuestos bioactivos con propiedades medicinales.

Figura 1 – Gnetum, uno de los tres géneros pertenecientes al Phylum Gnetophyta. (A) Individuo adulto. (B) Detalle de sus semillas carnosas. Fotos: Rattiya Thongdumhyu (A), masuti (B) / Shutterstock.com

La mayoría de las especies de efedra se encuentran en regiones desérticas y árticas (Figura 2). Están formados por arbustos muy ramificados, con hojas pequeñas y escamosas. Las ramas son articuladas, con nudos y entrenudos bien delimitados. Algunas especies producen alcaloides, que son sustancias utilizadas en el tratamiento de diversas enfermedades. Los extractos elaborados a partir de estas plantas se utilizan desde hace más de 5.000 años en la medicina oriental para tratar gripes, resfriados, tos, fiebre, entre otros.

Figura 2 – Ephedra, uno de los tres géneros pertenecientes al Phylum Gnetophyta. (A) Individuo adulto. Nótense las ramas articuladas en el tallo, con nudos y entrenudos delimitados. (B) Detalle del estróbilo. Fotos: Kathryn Roach (A), Martin Fowler (B) / Shutterstock.com

Welwitschia es una de las plantas más excéntricas que se conocen (Figura 3). Ocurre en la costa desértica del suroeste de África, en Angola, Namibia y Sudáfrica. Gran parte de su tronco está enterrado en el suelo, dejando al descubierto sólo una parte circular, que es la encargada de producir las dos únicas hojas de esta especie. Eventualmente, pueden aparecer una o dos hojas adicionales. Estas hojas tienen forma de cinta y crecen a lo largo de la vida de la planta. Con el tiempo, se dividen a lo largo, por lo que las plantas más viejas parecen tener una gran cantidad de hojas. Welwitschia Es dioica y es polinizada por insectos.

Figura 3A – Welwitschia mirabilis. Foto: evenfh / Shutterstock.com

Figura 3B. individuo adulto. Foto: D. Kucharski K. Kucharska / Shutterstock.com

Figura 3C. estróbilos masculinos. Foto: D. Kucharski K. Kucharska / Shutterstock.com

Estos tres géneros de gnetofita tienen características en común con las angiospermas, como la similitud de los estróbilos con las inflorescencias (agrupación de flores), la presencia de elementos vasculares (una célula característica del xilema de las angiospermas) y la ausencia de arquegonios (sitio de producción del gameto femenino) en Gnetum y Welwitschia. Debido a estas similitudes morfológicas, se cree que las gnetofitas son el grupo de gimnospermas más cercano a las angiospermas.

Referencias bibliográficas:

Barúa, CC; Haloi, P. & Barua IC 2015. gnetum gnemón Linn.: una revisión exhaustiva de sus potenciales biológicos, farmacológicos y farmacognosticos. Revista Internacional de Farmacognosia e Investigación Fitoquímica 7(3): 531-539.

Boof, BS; Sebben, VC; Paliosa, PK; Azambuja, I.; Singer, RB & Limberger, RP 2008. Investigación de la presencia de efedrinas en efedra tweediana Fisch & CA Meyer y en E. triandra Tul. (Ephedraceae) colectadas en Porto Alegre/RS. Revista Brasileña de Farmacognosia 18(3): 394-401.

Cuervo, P.; Evert, RF & Eichhorn, SE 2007. Biología vegetal. 7ª ed. Río de Janeiro: Guanabara Koogan, 830 p.

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