Macroevolución – Biología

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En biología evolutiva, el término macroevolución se refiere a la evolución a gran escala, un proceso que abarca las principales tendencias y transformaciones evolutivas que pueden ser reveladas por el registro fósil. Como ejemplo de cambios macroevolutivos, podemos mencionar la aparición de nuevos grupos de organismos -como los primeros vertebrados o las primeras plantas con flores- a través de sucesivos eventos de especiación, o incluso nuevos procesos esenciales, como la aparición de la fotosíntesis.

La macroevolución es un contrapunto a la microevolución. Las diferencias más obvias entre estos dos procesos complementarios son la escala y el tiempo. Mientras que la microevolución consiste en cambios evolutivos dentro de una especie o población determinada durante un período de tiempo determinado, la macroevolución ocurre por encima del nivel de la especie y durante un período de tiempo mucho más amplio. La línea imaginaria que separa estos dos procesos es, por tanto, el proceso de especiación.

En general, los métodos para estudiar cada uno de estos procesos también son diferentes. La microevolución, definida como los cambios en la frecuencia de los alelos en la población a lo largo de generaciones, se estudia a través de la genética. La evolución a gran escala se estudia tradicionalmente a través del registro fósil, la morfología comparativa y también la inferencia filogenética. Sin embargo, el uso de la genética ya no se restringe a los estudios microevolutivos, también ha ayudado a responder preguntas macroevolutivas. Como resultado, estas diferencias metodológicas se han atenuado.

En cuanto a la forma en que ocurren estos procesos, algunos biólogos argumentan que podemos pensar en la macroevolución simplemente como una microevolución extrapolada, es decir, que durante un largo período de tiempo, la selección natural, la deriva genética y el flujo de genes podrían producir cambios. Evolución a gran escala. Este modelo macroevolutivo se llama gradualismo filético y postula que la evolución ocurre a tasas constantes y que nuevas especies surgen a través de transformaciones graduales. Sin embargo, las formas de transición, consistentes con esta idea de que las especies emergen lenta y gradualmente, no se encuentran a menudo en los documentos fósiles, un hecho que algunos paleontólogos atribuyen a lo incompleto del registro paleontológico. Otros, por otro lado, argumentan que las principales transformaciones evolutivas no ocurren a un ritmo constante, sino más bien lentamente a un nivel intraespecífico (una condición llamada estasis) y aceleradas durante los eventos de especiación. La estasis sería la condición normal de una especie, mantenida por selección estabilizadora, y sólo se rompería en el momento de la especiación. Este modelo macroevolutivo se denomina Teoría del Equilibrio Puntuado y fue propuesto por los paleontólogos norteamericanos Niles Eldredge y Stephen Jay Gould en 1972 para confrontar la hipótesis del gradualismo filético, término que también designan.

La teoría del equilibrio puntuado fue bastante controvertida, especialmente porque se basaba en ideas de especiación menos aceptadas. Sin embargo, si nos enfocamos en los patrones que se revelan en el registro fósil, existe evidencia consistente tanto del equilibrio puntuado como del gradualismo filético. Un estudio de un grupo de briozoos del Caribe en 1986, por ejemplo, basado en una extensa evidencia documental fósil, mostró que durante millones de años la mayoría de las especies no cambiaron y que la aparición de nuevas especies fue abrupta, sin formas de transición, un patrón consistente con el saldo puntuado. Por otro lado, un estudio realizado con trilobites en 1987 mostró un patrón de evolución gradual compatible con el gradualismo filético.

Referencias:

Entendiendo la Evolución. IB-USP

Ridley, Mark. Evolución. 3ra Edición. Porto Alegre: Artmed. 2006

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