nitrato

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Sal de ácido nítrico. (Sinónimo: azotate.)

Los nitratos son sales o ésteres (por asociación con una segunda sustancia, de la familia de los alcoholes) del ácido nítrico. Los nitratos desempeñan un papel importante en la agricultura, pero, cuando se utilizan como fertilizantes, se difunden en las aguas subterráneas y son una fuente de contaminación. Otros nitratos contaminantes se encuentran en los excrementos de los animales domésticos.

Fertilizantes populares

Los nitratos, que son muy solubles, son rápidamente asimilados por las plantas, a las que aportan el nitrógeno necesario para su desarrollo. Están presentes en los fertilizantes nitrogenados, que se utilizan en grandes cantidades en la agricultura intensiva moderna. los nitrato de sodio, el cual proviene principalmente de las minas de Chile, es apreciado por el cultivo de remolacha azucarera. los nitrato de cal se obtiene industrialmente por la acción del ácido nítrico sobre calizas o fosfatos de cal. Se considera el fertilizante iniciador para cultivos. los nitrato de potasio se utiliza, en particular, para la pulverización foliar. Estos fertilizantes vienen en forma de finos gránulos esféricos que se pueden disolver, en algunos casos, para aplicaciones líquidas.

Contaminación por nitratos

El ión nitrato no se retiene en el suelo y puede ser transportado muy lejos por el agua del suelo para entrar en contacto con las raíces y ser absorbido allí, o puede ser extraído de la zona de la raíz por lixiviación. Las grandes cantidades de nitratos que llegan a los cultivos aumentan enormemente la fracción transportada a las profundidades del suelo, que es la fuente de contaminación de las aguas subterráneas. Para luchar contra la contaminación por nitratos se procura limitar la lixiviación, favorecida por la infiltración de las precipitaciones, cubriendo el suelo con un cultivo durante el invierno, estudiando y calculando mejor la fertilización y el riego para evitar excesos.

Envenenamiento por nitratos

Ingeridos por absorción de agua contaminada, los nitratos tienden a transformarse en nitritos en el cuerpo humano, donde provocan la formación de hemoglobina anormal, incapaz de transportar oxígeno (metahemoglobina) y vasodilatación. Además, el nitrato de plata, que a veces se utiliza como antiséptico y como cauterizador de la piel, es muy tóxico.

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