Antoine Laurent de Lavoisier –

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Antoine Laurent de Lavoisier

Químico francés (París 1743-París 1794).

1. Juventud y formación de Lavoisier

Hijo de un fiscal parlamentario de Villers-Cotterêts, Lavoisier pierde a su madre desde el principio; fue criado, como su hermana menor, por su abuela materna, luego, después de su muerte, por su tía, quien permaneció célibe para dedicarse a la educación de sus sobrinos. Estudió en el Mazarin College, donde inicialmente pareció atraído por las letras, ya que obtuvo en 1760 un premio de discursos franceses en el concurso general.

Luego, sin duda por atavismo, asistió a la facultad de derecho y, graduado en 1764, se inscribió en el colegio de abogados de París. Sin embargo, se ve con frecuencia en el laboratorio de química de Guillaume Rouelle (1703-1770); siguió con interés los cursos de matemáticas y astronomía del abad Nicolas Louis de La Caille (1713-1762) y fue un asiduo oyente de Bernard de Jussieu (1699-1777). Y el joven abogado, cada vez más atraído por la ciencia, le dedicará lo mejor de su actividad.

Acompaña en sus viajes por París al naturalista Jean Guettard (1715-1786), responsable de la elaboración del atlas mineralógico de Francia, y pronto entrega un Memoria en capas de montaña y una Análisis de yeso de los alrededores de París. Luego ganó, a los veintitrés años, una medalla de oro de la Academia de Ciencias, que puso en competencia la mejor manera de iluminar las calles de una gran ciudad. Dos años más tarde, en 1768, fue elegido miembro.

2. Las altas responsabilidades de Lavoisier

Pero Lavoisier tuvo que elegir una carrera y se convirtió en asistente del granjero general Baudon (→ Ferme générale), se casó con la hija de su colega J. Paulze en 1771 y él mismo se convirtió, en 1779, en granjero general. En 1775, Turgot lo nombró gerente de pólvora y salitre. Esta última función obliga al científico a residir en el Arsenal; hay alojamiento, pero también un laboratorio del que surgirán tantos descubrimientos sensacionales.

Comparte el entusiasmo suscitado por la Revolución. Diputado diputado a los Estados Generales de 1789, se convirtió en 1790 en miembro de la comisión para el establecimiento del nuevo sistema de pesos y medidas. En 1791 fue nombrado secretario del Tesoro Nacional y propuso, para la recaudación de impuestos, un plan que desarrolló en su tratado. De la fortuna territorial del reino de Francia.

3. La condena y ejecución de Lavoisier

Después de haber suprimido la Academia, la Convención decretó, en noviembre de 1793, la detención de todos los granjeros generales, y el propio Lavoisier pasó a constituirse prisionero. A pesar de las intervenciones que se producen a su favor, es enviado ante el Tribunal Revolucionario. Cuando el doctor JN Hallé (1754-1822) presentó a los jueces un informe que enumeraba los servicios prestados por el químico al país y a la ciencia, el presidente J.-B. Coffinhal-Dubail (1754-1794) respondió: «La República no necesita científicos; la justicia debe seguir su curso. »

El 8 de mayo de 1794 fue condenado y guillotinado el mismo día. Al día siguiente, L. Lagrange le dirá a J.-B. Delambre (1749-1822): “Solo les tomó un momento bajar esta cabeza y quizás cien años no basten para reproducir una similar. «

4. Lavoisier, fundador de la química moderna

Al definir la materia por la propiedad de ser pesado, al introducir el uso sistemático de la balanza, que él ha tenido mucho cuidado en perfeccionar, al enunciar las leyes de conservación de la masa y los elementos (a menudo resumida en la máxima «nada se pierde, nada se pierde»). creado, todo se transforma «), Lavoisier es realmente el creador de la química como ciencia.

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4.1. Análisis de aire

Uno de sus primeros méritos es haber dilucidado el mecanismo de oxidación de los metales en contacto con el aire; contrariamente a lo que afirman los defensores del flogisto, muestra que es el metal, y no la «cal», el que es un cuerpo simple. Uno de sus primeros experimentos, que data de 1774, consistió en calcinar estaño en un recipiente cerrado que contenía aire y en observar la constancia de la masa total. El mismo experimento, repetido en Mercurio en 1777, es el más famoso de la química y su representación aparece en las portadas de la mayoría de los libros de texto. Le permite analizar el aire, identificar el oxígeno y el nitrógeno y luego reconstituir el aire ordinario mezclándolos.

También muestra, como Cavendish, que el agua se obtiene por combustión de hidrógeno, deduce que no es un elemento y establece en 1781 la composición del dióxido de carbono al quemar diamante.

4.2. Termodinámica, nomenclatura química, biología

Físico, Lavoisier es, junto con Laplace, autor de un estudio sobre la expansión de sólidos, así como de las primeras mediciones calorimétricas; usando un calorímetro para derretir hielo, dio en 1780, en su Memoria en celo, varios valores de calor específico o calor de reacciones químicas.

Participó, con LB Guyton de Morveau (1737-1816), AF de Fourcroy (1755-1809) y Berthollet, en la creación de una nomenclatura química racional, basada en el concepto de elemento (1787). Su Tratado elemental de química, publicado en 1789, que tuvo mucho éxito, utiliza esta nomenclatura.

También está interesado en la química aplicada a la biología y es el primero en demostrar que el calor animal resulta de la combustión orgánica que involucra carbono e hidrógeno.

5. Lavoisier, un administrador ingenioso

Las obras de ciencia pura que hicieron pasar a la posteridad el nombre de Lavoisier no deben hacernos olvidar su actuación en las administraciones de las que es responsable, la de los polvos y salitre y la del tabaco. Hizo que la planta de nieve soplada de Essonnes estudiara la mejora de los polvos negros, luego logró quintuplicar la producción de salitre en Francia mediante el desarrollo de nitriers artificiales.

Sus informes de inspección en las Real Fábricas de Tabaco de Dunkerque, Valenciennes y Morlaix, así como en el almacén de Rennes, están llenos de juiciosas propuestas para la mejora de los preparados para rapé y tabaco de mascar. Precursor de la mecanización, sugirió el uso del viento para operar molinos de pólvora hasta entonces accionados a mano.

Después de la muerte de Lavoisier, su esposa, que había sido encarcelada, pero que recuperó su propiedad con bastante rapidez, se esforzó por defender su memoria y actualizar los manuscritos inconclusos. (Había aprendido inglés para traducirle las memorias de J. Priestley y Cavendish). En 1805, se casó con el físico estadounidense Benjamin Thompson, Earl Rumford (1753-1814).

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