¿Qué es la atmósfera?

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La atmósfera es la capa de aire que rodea nuestro planeta. Otros planetas del sistema solar también tienen atmósfera.

Los gases que componen la atmósfera se mantienen alrededor de la Tierra debido a la atracción de la gravedad y acompañan su movimiento.

La densidad del aire disminuye a medida que aumentamos la altitud, ubicándose el 50% de los gases y partículas en suspensión en los primeros 5 km.

La atmósfera es esencial para el mantenimiento de la vida en la Tierra porque:

  • Es una fuente de oxígeno, un gas esencial para la vida.
  • Regula la temperatura y el clima terrestre.
  • Es responsable de la distribución del agua en el planeta (lluvia).
  • Protege la Tierra de la radiación cósmica y los meteoros.

atmósfera terrestre

Atmósfera: nuestro escudo protector.

Atmósfera de la Tierra

La atmósfera terrestre tiene diferentes características a lo largo de su perfil vertical y su espesor es de aproximadamente 10.000 km.

La columna de aire que lo compone ejerce una presión, denominada presión atmosférica. Como depende de la densidad del aire, a medida que ascendemos, la presión atmosférica disminuye.

La presión atmosférica también varía sobre la superficie de la Tierra, siendo una variable importante para el análisis meteorológico.

La atmósfera también es responsable de ver el cielo azul durante el día, ya que sus partículas difunden predominantemente la radiación visible en esta longitud de onda.

Capas de la atmósfera

Debido a las distintas características que presenta la atmósfera, a diferentes altitudes se divide en capas.

La capa más cercana a la superficie de la Tierra se llama troposfera. Se extiende a una altitud media de 12 km.

Esta capa corresponde al 80% del peso total de la atmósfera y es donde ocurren los principales fenómenos meteorológicos. La temperatura disminuye con la altitud.

La siguiente es la estratosfera, que se extiende hasta 50 km desde la superficie. La temperatura, inicialmente constante, comienza a aumentar con la altitud debido a la radiación absorbida por la capa de ozono.

Esta capa filtra la radiación ultravioleta y es esencial para el mantenimiento de los seres vivos en la Tierra.

Poco después aparece la mesosfera, cuya cima se ubica a 80 km del suelo. La temperatura vuelve a bajar con la altitud, llegando a los -100 ºC.

En la termosfera, una capa después de la mesosfera, absorción de radiación solar de ondas cortas. La temperatura vuelve a subir hasta los 1500 ºC.

Encontramos, aún en esta capa, una región llamada ionosfera que presenta una concentración de partículas cargadas (iones).

La ionosfera influye en las transmisiones de radio y es responsable del fenómeno de las auroras boreales.

Finalmente, la exosfera, donde la atmósfera se convierte en un vacío cósmico.

Capas de la atmósfera

Perfil de la atmósfera, que muestra variaciones de temperatura, presión y densidad en función de la altitud.

¿Cuáles son las capas que componen la atmósfera de la Tierra

Capas de la atmósfera terrestre. Ilustración: Designua / Shutterstock.com

La atmósfera es un medio fluido y, por tanto, la diferenciación entre las capas se produce de forma gradual, sin límite físico entre ellas. Sin embargo, se acordó dividir la atmósfera en cinco capas. Son ellas:

Troposfera

Es la capa más cercana a la superficie de la Tierra y donde el aire está más concentrado. Puede alcanzar hasta 17 km en su límite superior. En la troposfera, a medida que aumenta la altitud, se produce una reducción de la temperatura atmosférica.

Estratosfera

La estratosfera es la segunda capa de la atmósfera, se encuentra entre aproximadamente 17 km y 50 km de la superficie. La capa de ozono, encargada de filtrar los rayos ultravioleta emitidos por el sol, se encuentra a una distancia de entre 20 y 35 km de la superficie, es decir, ubicada en la estratosfera.

mesosfera

Se encuentra aproximadamente a entre 50 y 80 km de la superficie. Es la capa más fría de la atmósfera con temperaturas que pueden llegar a los -90º C debido al aire enrarecido. En esta capa, los meteoritos que impactan en el planeta se fragmentan e inician un proceso de combustión.

termosfera

Situada aproximadamente entre 80 km y 500 km de la superficie, la temperatura en la termosfera puede alcanzar los 1500 ° C. También se le llama ionosfera, debido a la gran concentración de iones.

exosfera

Es la última capa de la atmósfera terrestre. Se encuentra aproximadamente a entre 500 y 800 km de la superficie. En esta capa, el aire es muy fino y casi no hay presencia de otros gases atmosféricos, a excepción del helio y el hidrógeno. Su temperatura alcanza los 1000 ºC.

Composición de la atmósfera

La atmósfera de la Tierra está compuesta básicamente de nitrógeno, oxígeno, argón, dióxido de carbono y una pequeña cantidad de otros gases. También presenta una cantidad variable de vapor de agua.

El nitrógeno es el gas más abundante en la atmósfera y representa aproximadamente el 78% de su volumen. Es un gas inerte, es decir, las células de nuestro cuerpo no lo utilizan.

El aire que respiramos tiene aproximadamente un 20% de oxígeno, que es el gas esencial para los seres vivos.

Dióxido de carbono (COdos) es esencial para la fotosíntesis. Además, es un absorbedor eficiente de energía de onda larga, lo que hace que las capas inferiores de la atmósfera retengan el calor.

El vapor de agua es uno de los gases que tiene una cantidad más variada en la atmósfera. Puede representar, en algunas regiones, el 4% de su volumen. Es fundamental para la distribución del agua en el planeta, porque en su ausencia no hay nubes, lluvia ni nieve.

Composición de la atmósfera

Composición de la atmósfera considerando aire seco, es decir, sin vapor de agua.

Más información: Composición del aire

Atmósfera primitiva

Al comparar la atmósfera de otros planetas, se cree que la atmósfera terrestre primitiva estaba compuesta de hidrógeno, metano, amoníaco y vapor de agua.

Estos gases habrían sufrido reacciones químicas, debido a la acción de la radiación solar y descargas eléctricas. Paulatinamente originando la composición actual de la atmósfera.

Circulación general de la atmósfera

Debido a la forma de la Tierra, existen diferencias en el calentamiento de la atmósfera terrestre.

Para equilibrar este calentamiento desigual, verificamos la ocurrencia de celdas de circulación de aire, desde Ecuador hacia los polos y desde los polos hacia Ecuador.

De forma simplificada, podemos representar la circulación general de la atmósfera por tres células en cada hemisferio.

Circulación de la atmósfera

Representación simplificada de la circulación general de la atmósfera.

Polución del aire

Se considera contaminación del aire cualquier adición de partículas, compuestos gaseosos y formas de energía (calor, radiación o ruido) que normalmente no están presentes en la atmósfera.

La contaminación del aire puede ser el resultado de procesos naturales o artificiales.

Por procesos naturales podemos mencionar:

  • Erupciones volcánicas
  • Tormentas de polvo
  • incendios forestales
  • Polen
  • Esporas de hongos
  • Polvo cósmico

Ejemplos de fuentes de contaminación humana son:

  • Vehículos automotores
  • Actividades industriales
  • Centrales térmicas
  • Refinerías de petroleo
  • Agricultura
  • Quemaduras

Consecuencias de la contaminación del aire

La contaminación del aire tiene impactos negativos en la salud humana, el clima y el medio ambiente.

Uno de los efectos del exceso de gases emitidos por el hombre a la atmósfera es la intensificación del efecto invernadero y el consiguiente calentamiento global.

El efecto invernadero es un fenómeno natural y esencial para los seres vivos. Evita que la Tierra pierda demasiado calor, provocando variaciones bruscas de temperatura.

Con el aumento de la emisión de gases de efecto invernadero, como consecuencia de las actividades humanas, se produce un aumento de la temperatura global.

Otra consecuencia de la contaminación es la lluvia ácida, que afecta a varias regiones del planeta. Los gases y partículas que forman la lluvia ácida pueden transportarse a kilómetros de la fuente emisora.

¿Cómo protege la atmósfera a la Tierra?

La atmósfera evita que la mayoría de los meteoros que se acercan a la Tierra lleguen a su superficie. Muchos arden con la fricción y el calor de la atmósfera.

La radiación ultravioleta se filtra a través de la capa de ozono. Esta radiación es extremadamente dañina para los seres vivos.

Además, la atmósfera todavía regula la cantidad de radiación que llega y se pierde por la superficie de la Tierra. Esto evita que el planeta tenga una variación de temperatura muy grande.

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